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Missão da Nasa se alinha para ‘tocar o Sol’

por aoseugosto
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Promete ser um momento marcante na história da exploração espacial.

Daqui a um ano, no dia 24 de dezembro, a Sonda Solar Parker da Nasa passará pelo Sol à surpreendente velocidade de 195 km/s, ou 435.000 mph.

Nenhum objeto feito pelo homem terá se movido tão rápido nem, de fato, chegado tão perto da nossa estrela – a apenas 6,1 milhões de km, ou 3,8 milhões de milhas da “superfície” do Sol.

“Estamos basicamente quase pousando em uma estrela”, disse o cientista do projeto Parker, Dr. Nour Raouafi.

“Esta será uma conquista monumental para toda a humanidade. Isto é equivalente ao pouso na Lua em 1969”, disse o cientista do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins à BBC News.

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A velocidade de Parker virá da imensa atração gravitacional que ele sente ao cair em direção ao Sol. Será como voar de Nova York a Londres em menos de 30 segundos.

Vistas DKIST da superfície solar

A Parker Solar Probe, da agência espacial norte-americana, é uma das missões mais audaciosas já concebidas.

Lançado em 2018, tem como objetivo fazer passagens repetidas e cada vez mais próximas do Sol.

A manobra do final de 2024 levará Parker a apenas 4% da distância Sol-Terra (149 milhões de km/93 milhões de milhas).

O desafio que Parker enfrentará ao fazer isso será enorme. No periélio, o ponto da órbita da sonda mais próximo da estrela, a temperatura na frente da sonda provavelmente atingirá 1.400ºC.

A estratégia da Parker é entrar e sair rápido, fazendo medições do ambiente solar com um conjunto de instrumentos implantados por trás de um espesso escudo térmico.

A recompensa, esperam os investigadores, será um conhecimento inovador sobre alguns processos solares importantes.

A principal delas é uma explicação mais clara do funcionamento da coroa, a atmosfera externa do Sol.

Eclipse

Ele experimenta o que parece ser um superaquecimento contra-intuitivo. A temperatura do Sol na sua fotosfera, a superfície, é de aproximadamente 6.000°C, mas dentro da coroa pode atingir impressionantes milhões de graus ou mais.

Você pensaria que a temperatura diminuiria com a distância do núcleo nuclear da estrela.

É também na região da coroa que o fluxo de partículas carregadas – electrões, protões e iões pesados ​​- subitamente é acelerado num vento supersónico que se move a 400 km/s, ou 1.000.000 mph.

Luz espalhada por elétrons no plasma do Sol

Os cientistas ainda não conseguem explicar isso completamente. Mas é fundamental para melhorar as previsões do comportamento solar e do fenômeno do “clima espacial”.

Este último refere-se às poderosas erupções de partículas e campos magnéticos do Sol que podem degradar as comunicações na Terra e até derrubar redes elétricas. A radiação também representa riscos à saúde dos astronautas.

“Isto assume uma nova dimensão, especialmente agora que estamos a pensar em enviar mulheres e homens de volta à Lua e até mesmo em estabelecer uma presença permanente na superfície lunar”, disse o Dr. Raouafi.

Módulo de pouso da Lua Azul

Parker fez uma de suas aproximações ao Sol na sexta-feira. Tem mais três planeadas para 2024, antes de girar em torno de Vénus no dia 6 de Novembro para ajudar a curvar a sua órbita e tornar o dia 24 de Dezembro numa ocasião histórica.

O chefe da ciência da Nasa é o Dr. Nicky Fox. Ela foi a cientista-chefe de Parker antes de assumir seu cargo atual.

Ela disse que a maior vantagem do sobrevôo de 24 de dezembro seria o tempo que a sonda permaneceria na coroa, muito mais tempo do que em qualquer passagem anterior.

“Não sabemos o que encontraremos, mas estaremos à procura de ondas no vento solar associadas ao aquecimento”, disse ela à BBC News.

“Suspeito que sentiremos muitos tipos diferentes de ondas que apontariam para uma mistura de processos sobre os quais as pessoas vêm discutindo há anos.”

O próximo ano será o ápice da missão de Parker; não será capaz de se aproximar do Sol depois de dezembro, até porque a sua órbita já não permitirá passagens por Vénus para treinar a sua trajetória para um caminho ainda mais estreito.

Mas chegar mais perto também representaria o risco de encurtar a sombra projetada pelo grande escudo de Parker, expondo a parte traseira da espaçonave a temperaturas intoleráveis.

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